• 浪漫漂流九载,谷歌气球告别

    2021-03-30 23:06:45 | 热度:

  •  谷歌的Loon气球象征着越来越多的人可以接入互联网。但是在乌拉圭,它们展开了奇妙的旅程。

    编者按:本文来自微信公众号“志象网”(ID:passagegroup),作者:袁明晰;

    巴西边境以南几百公里,从乌拉圭田园般的省份和首都Montevideo坐四个半小时公交。在这里,大腿一样高的蓟和翁布树点缀着起伏的潘帕斯草原,不会飞的南渡鸟冲过地平线,迷你的犰狳在自己的洞穴旁跌跌撞撞,暴露在观察者面前。这样一览无余的辽阔景象与南美牛仔高乔人可谓绝配,他们以足智多谋著称。这片区域缺乏树木、机动车和空中交通工具,却成了另一个外来物种理想的着陆区:由巨大的氦气球托在高空中漂浮的信号塔。

    有时,完成亚马逊、波多黎各或巴西的最新任务后,一只太空时代的气球就会降落在潘帕斯草原上,回归地面。它们是Loon计划的一部分。Loon由Google X发起(现在由Alphabet监管),旨在通过一个气球集群网络,将LTE覆盖范围扩展到世界偏远地区。在任何给定的时间,都有30到50只气球在平流层中航行,向地面上直径120公里以内的用户“传送”信号。

    2013年,这一项目作为一项研究与发展计划启动,之后一直收获媒体的热烈报道。公司发言人表示,当它在2018年成为一家独立的公司后,焦点就变成将其转变为可持续发展的业务。虽然有进展可喜,不仅与电信巨头达成协议、在非洲和南美的部分地区提供蜂窝服务、与AT&T达成合作伙伴关系以在灾难期间提供通讯连接,还与Telesat达成商业协议,以采用Loon技术为下一代全球通信卫星提供动力,但该项目仍未盈利。

    此外,也无法获取全面数据,来表明究竟有多少人在使用这些气球。因此,想要衡量影响力,该项目就需要创造性的指标。

    Loons不断移动,要确保覆盖范围的连续和网络的弹性,需要一种“芭蕾”。这款复杂的舞蹈由专有的软件系统编排,该软件系统可预测并说明气球运动、障碍物和天气状况。通过风向增加或降低气球的高度,也可以将每个气球固定在一个集群中,或将其发送到需要的地方。当一名用户的电话离开Loon的覆盖范围,或者当Loon漂离设备的触及范围内时,信号便会转交给网络中的另一个气球。通常在部署后的几百天内,气球准备好退役时,工程师会把它们引导到一个着陆区,他们可以把着陆点精确到几十公里范围内。但是在早期阶段,这些预测还不十分准确。

    2017年1月曾发生一次气球“走错路”的事件,当时两个气球掉进了潘帕斯草原。一个最后出现在Lavalleja省的偏僻牧场;另一个降落在Estancia Los Plátanos平原以北150公里处。这座340公顷的假日农村归Marina Cantera和她丈夫Andrés Noblia所有,Andrés Noblia马上受雇去收集并返还这些气球。在自己的农场找回一只后,他们去找另一个——却遇到了麻烦。虽然Andrés和Marina有官方文书,但是土地所有者的一名合伙人坚持,乌拉圭军方已经指示他来保护气球,除非军方自己来拿才行。

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